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在我面前你是透明的——神奇的太赫兹成像微芯片

摘要: ——太赫兹成像微芯片可探测物质内部信息 一位特工正在和时间赛跑,他知道炸弹就在周围。他跑到一个拐角,发现小巷内堆满了可疑的纸箱。他急忙掏出手机,快速地逐个扫描面前的箱子,包装内的物品一一展现。千钧一发 ...

 ——太赫兹成像微芯片可探测物质内部信息

    一位特工正在和时间赛跑,他知道炸弹就在周围。他跑到一个拐角,发现小巷内堆满了可疑的纸箱。他急忙掏出手机,快速地逐个扫描面前的箱子,包装内的物品一一展现。千钧一发之际,手机屏幕上出现了爆炸装置的轮廓,形势瞬间扭转,待爆炸装置运行中止时,他才长出了一口气。
 
    看起来像是电影情节?但这一幕却很有可能成为现实,而这要得益于美国加州理工学院工程师们开发出的一种低成本的微小硅芯片。这种成像芯片能够产生并发射出高频的电磁波,即太赫兹(THz)波。当它处于尚未被完全开发的电磁光谱区域,介于微波和远红外辐射之间,能够渗透多种材料,却不会出现X射线的电离损伤。
 
    在扫描和成像领域应用潜力大
 
    把这种新型微芯片整合进手持设备中,能够应用于国家安全、无线通信、医疗保健甚至非接触式游戏研发等多个方向。未来,这一技术还有望为非侵入式的癌症诊断提供帮助。相关研究报告发表在最新一期的电气电子工程师学会(IEEE)《固态电路杂志》上。
 
    该校的电气工程系教授阿力·哈基姆瑞说:“利用与制造现今手机微芯片同样成本低廉的集成电路技术,我们研发出了比它们运行速度快300倍的硅芯片。这些芯片将为制造下一代十分多能的传感器奠定基础。”
 
    频率从0.3THz到3THz的太赫兹波,具有在扫描和成像等领域的应用潜力。这些电磁波能轻易渗透包装材料,使得探测材料内部信息成为可能。例如,陶瓷、硬纸板和塑料制品等对太赫兹电磁辐射而言就是透明的,因此太赫兹波可以作为X射线的非电离和相干的互补辐射源,用于机场、车站等地的安全监测,比如探查枪械、生物武器、爆炸物和毒品等隐藏的非法物品。然而现有的太赫兹设备多为笨重而昂贵的激光装置,有时甚至需要处于低温环境。而技术的匮乏,也使太赫兹成像和扫描的发展停滞不前。
 
    为了实现太赫兹波在这一领域的应用,哈基姆瑞和考西克·森古普塔使用了互补金属氧化物半导体,即通常会被用于电子设备芯片制造中的CMOS技术,来设计具有全面集成功能的、可在太赫兹频率运行的硅芯片,而其尺寸只有指尖大小。研究人员表示,这使太赫兹波成像成为了可能。新芯片能够激发比现有途径强劲1000倍的信号,而发出的太赫兹信号能在特定方向被动态程控,使它们成为世界上第一个集成的太赫兹扫描阵列。借助这种扫描装置,研究人员能够发现藏在塑料制品中的剃须刀片,或者确定动物组织中脂肪和肌肉的分布,诊断人体烧伤部位的损伤程度,以及植物叶片组织的水分含量分布等。而太赫兹成像技术与其他波段的成像技术相比,所得到探测图像的分辨率和景深也均有明显提高。“这并不是在谈这项技术的潜能,而是切实地展现出它的实际效用。第一次看到太赫兹扫描图像时,我们都屏住了呼吸。”哈基姆瑞说。
 
    新研究克服了诸多技术限制
 
    事实上,研究小组克服了诸多技术限制,才将CMOS技术转变成了可运行的太赫兹芯片。每个晶体管都具有一个截止频率,在这一频率之上信号放大就无法实现,而标准的晶体管亦不能在太赫兹频率放大信号。为了解决截止频率的难题,科学家尝试令多个晶体管一起工作。在正确的频率和时间结合它们的力量,来促进集体信号的强度提升。借助新的晶体管操作方法,可使晶体管保持在截止频率之上40%至50%,并能产生较大的功率。“就像一群蚂蚁联合起来,也能做到大象所能做到的事情,而且不止于此。”森古普塔解释说。
 
    科研人员还解决了太赫兹信号的发射和传输。在如此高的频率下,无法按常理使用导线,而传统的天线在微芯片尺寸效率也很低下。因此,科学家将整个硅芯片当作天线,集成了芯片上的金属部分,在特定的时间和强度一起发射信号。整个解决方案囊括了集成电路、天线、电磁学和应用科学等多领域的创新,可谓十分全面。此外,IBM公司亦有助于此次的芯片制造。(记者 张巍巍 )

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2013-1-25 11:04
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